Title

Den tavse dræber

Mens bænkspillerne fra begge hold jobber slutscoren op i de sidste minutter, fanger kameraet ham på sidelinjen. Han ligner med sin indadvendte tavshed en spiller, hvis hold har fået en gedigen røvfuld.

Men det er omvendt, Spurs har på overbevisende vis udspillet Heat i kamp fire i årets finaleserie, og kampens spiller, Kawhi Leonard har stadig sit game face på. Et game face, der får Tim Duncan til at ligne en følelsesmæssig labil skolepige til en Justin Timberlake koncert i sammenligning.

På den måde passer han perfekt ind i fortællingen om San Antonio Spurs i Duncan-Popovich-æraen. Lidt kedelig, den perfekte holdspiller og en, som få andre så helt så meget værdi i, før han havnede hos Spurs.

Lavt rangeret i high school

Leonard blev ikke regnet for et af de største talenter i sin årgang, da han kom ud af Martin Luther King High School i Riverside, Californien. F.eks. blev han rangeret som nr. 48 på college-rekrutteringslisten hos rivals.com. To år med stor succes hos San Diego State ændrede dog på dette, og han rangerede som et lottery pick før draften, f.eks. havde draftexpress ham som nr. 14 i deres mock draft. Han havde en skade i akillessenen op til draften og missede bl.a. en workout med Milwaukee Bucks. At han faldt til nr. 15 var på den måde ikke noget, som rystede nogen.

Man kan godt kalde det en overraskelse, da Spurs valgte at handle en af coach Greg Popovichs favoritspillere George Hill for Indiana Pacers' pick nr. 15 i 2011-draften, det pick der blev til Kawhi Leonard. Men der er stort set altid en perfekt logik i Spurs' valg, nogle gange opdager man det dog først langt senere. På draftaftenen blev handlen vurderet som velbalanceret, og det gjorde den måske også for et år siden. Men her tre år efter, så ligner det et af de største tyverier i nyere tid.

Og det var ikke fordi Indiana overså Leonards talent. De havde ham blandt de seks øverste på deres egen liste, men de vurderede, at de havde brug for en point guard, der kunne dække spillere som Derrick Rose og Rajon Rondo, mens de samtidigt havde Danny Granger og Paul George foran Kawhi Leonard på small forward-positionen. Derfor havnede Leonard hos Spurs.

Med lockouten umiddelbart forestående efter draften, var der ingen tid at spilde, og bare få timer efter ”velkommen til NBA”-pressekonferencen var Leonard på træningsbanen sammen med skudcoachen Chip Engelland, som gik i gang med at rette på hans teknik. Grunden til hastværket var, at fra midnat den 1. juli måtte spillerne ikke længere opholde sig i træningsfaciliteterne eller benytte sig af klubbernes trænere.

Blev starter som rookie

Da lockouten sluttede fem måneder senere, dukkede Leonard op som en langt bedre skytte end antaget, og selv om han stadig langt fra var et poleret produkt, så fik han hurtigt en rolle hos Spurs og snittede allerede i sin rookie-sæson 24 minutter per kamp. Da Spurs tradede Richard Jefferson, som ikke havde den store succes, for Stephen Jackson, rykkede Leonard frem som starter, en rolle han har holdt siden, når han ikke har været skadet.

Og her i sin tredje NBA-sæson har han chancen for at blive en af alle tiders yngste Finals MVP'er. Det er lidt af en Askepot-fortælling, og det bliver ikke mindre utroligt, når man ser på hans baggrund.

Det var faren Mark Leonard, der gav sønnen det noget specielle fornavn, der skulle lyde hawaiiansk. Og netop faren spillede en stor rolle i Kawhis udvikling indtil hans tragiske død i forbindelse med et røveri imod hans bilvaskforretning i den stærkt kriminalitetsplagede LA-bydel Compton.

Ekstrem arbejdsdisciplin medfører tillid

På det tidspunkt var Kawhi 16 år og i lang tid efter dødsfaldet, forsøgte han at finde svar på, hvad, hvem og hvorfor. Men der var aldrig nogen vidner, der meldte sig, og mordet forblev uopklaret.

- Jeg forsøger ikke at tænke over det, fortalte Leonard til ESPN.com for et år siden, om hans tanker omkring farens mord.

Måske er det dæmonerne fra dengang, der holder ham til ilden, men der er også en stærk arbejdsdisciplin, som faren var med til at indgyde ham. I hans high school tid kunne Kawhi finde på at skudtræne i gymnastiksalen til sent om aftenen, og mens han var på San Diego State stod han op kl. 5 for at nå at selvtræne om morgenen før undervisningen.

Greg Popovich sagde efter draften, at han anser Leonard for Spurs fremtidige ansigt, fordi han vil det så voldsomt. Og det må siges at være grunden til, at Leonard allerede har sprængt rammerne for, hvor langt diverse eksperter forudså, at han ville nå, da han blev draftet.

Overrasker som offensiv trussel

Eksempelvis skrev draftexpress.com, at Leonard ville få en birolle i sine første sæsoner i NBA, men det viste han allerede sidste sæson, var en undervurdering. Og selv om han i år kom på All-Defensive 2nd Team, så er det især offensivt, at han har vist sig stærkere end forventet. Før draftet blev hans drives betraget som en svaghed, nu er han blandt de bedste i NBA. I dette års playoffs har han således en scoringsprocent på over 55 på sine drives.

Og netop hans drives er en af grundene til, at Spurs matcher så godt op med Heat, idet han holder LeBron James beskæftiget i begge ender af banen. Det betyder også, at James ikke kan spille med samme overskud som i andre matchups, et overskud som plejer at være nøglen til Heats succes.

Det er dog stadig i defensiven, Leonard for alvor excellerer. Han vil ofte blive sat til at dække modstandernes bedste spiller, og han sætter en ære i at vinde den matchup. Tidligere i år sagde han til Los Angeles Daily News:

“I try to come in with a focus to stop my man and win the game. I’m always trying to be ready to catch them off their strides by being physical enough without getting fouls.”

Popovich har joket med, at han holder Leonard tilbage offensivt, fordi han endnu aldrig har tegnet et spil op for ham. Det er muligvis ikke helt rigtigt, men det fortæller meget godt historien om et San Antonio Spurs, hvor holdet er stjernen, og selv deres bedste spillere må tage, hvad der kommer, når man deler bolden, indtil man får et frit skud. Og som Christian Høj sagde i ”Fem hurtige”, så er det lykkedes at holde spillere som Danny Green og Kawhi Leonard ”skjult” i løbet af sæsonen.

Ambitionerne er grænseløse

Og på trods af hans tavshed skal man ikke tage fejl. Leonard arbejder ikke mod at blive en god spiller, han arbejder imod at blive en af de allerstørste. Han studerer spillere som Michael Jordan, Bruce Bowen og Scottie Pippen for at blive en bedre skytte. Og efter kamp tre i Miami tog han sig tid til at hilse på post game-guruen Tim Grover, som han vil arbejde med i sommerpausen for at lægge endnu en facet til sit spil.

Men først er der en sæson der skal afsluttes.

Facebook comments